Problemi di concentrazione dell’attenzione. Dimenticanza. Scarso controllo degli impulsi. Si tratta di comportamenti comunemente associati all’ADHD, ma possono anche essere segnali di carenza di sonno. Inoltre, poiché molti bambini con ADHD hanno problemi di sonno, a volte è difficile distinguere questi due problemi.

A volte i genitori si chiedono se al loro bambino sia stata fatta una diagnosi errata di ADHD, quando la causa dei sintomi potrebbe essere la mancanza di sonno. Sentiamo anche aneddoti di genitori di bambini i cui sintomi di ADHD sono diminuiti o scomparsi dopo che i loro problemi di sonno sono stati risolti. Questo significa che questi bambini non avevano l’ADHD fin dall’inizio?

I disturbi del sonno sono rari nei bambini, osserva David Anderson, PhD, psicologo clinico presso il Child Mind Institute, quindi è improbabile che molti bambini abbiano disturbi del sonno confusi con l’ADHD, o sia ADHD che disturbi del sonno. Tuttavia, è vero che un sonno insufficiente (anche se il bambino non rientra tra i disturbi del sonno) può causare o peggiorare i sintomi dell’ADHD. Pertanto, affrontare i problemi del sonno può aiutare a ridurre i sintomi.

Un medico che effettua una valutazione approfondita dovrebbe sempre prendere in considerazione spiegazioni alternative per i sintomi dell’ADHD prima di fare una diagnosi di ADHD, dice il dottor Anderson. “Nell’ambito di una buona valutazione dell’ADHD”, spiega, “vogliamo escludere una serie di altri problemi che potrebbero essere mascherati da sintomi di ADHD”.

Oltre ai problemi di sonno, altre cause possono essere la depressione, i traumi e l’ansia, che possono produrre sintomi simili e, non a caso, causare l’incapacità del bambino di dormire. La chiave per identificare la fonte è osservare sintomi come l’iperattività, la distrazione e la disattenzione nel contesto di tutti i sintomi del bambino.

Segni di disturbi del sonno

La mancanza di sonno può essere il risultato di ansia, compresi i terrori notturni, o di condizioni mediche come l’apnea del sonno o l’asma che influenzano la respirazione e rendono difficile un sonno tranquillo. Sebbene i disturbi del sonno siano diagnosticati solo in una piccola percentuale di bambini, escludere condizioni più gravi è una parte importante della valutazione psichiatrica iniziale, osserva il dottor Anderson. Si noti quanto segue

  • Problemi di addormentamento
  • Problemi a mantenere il sonno
  • Difficoltà a svegliarsi al mattino
  • Svegliarsi urlando o in preda al panico
  • Svegliarsi con la tosse
  • Respirazione pesante o pause nella respirazione durante il sonno
  • Strani rumori durante il sonno
  • Irritabilità
  • Addormentarsi in classe
  • Distrazione e difficoltà di concentrazione

Sebbene esistano delle linee guida per la quantità di sonno che i bambini di tutte le età dovrebbero ricevere, i singoli bambini variano in base al loro fabbisogno, quindi dormire meno del solito non è un segno immediato che qualcosa non va. Tuttavia, dormire meno rispetto alla media dei bambini di quell’età dovrebbe essere motivo di ulteriori indagini. La mancanza di sonno può influire sul comportamento del bambino, anche se non raggiunge il livello di un vero e proprio disturbo.

Segni di ADHD

Si stima che il 6-10% della popolazione soffra di ADHD e di solito si manifesta nella prima infanzia. I sintomi a cui prestare attenzione sono

  • Difficoltà a rimanere concentrati su attività che possono essere noiose o poco gratificanti
  • Difficoltà ad ascoltare e seguire le istruzioni
  • Difficoltà a rimanere seduti, agitazione
  • Energia eccessiva
  • Tendenza a interrompere, a buttare via le cose
  • Facilità di distrazione
  • Difficoltà di organizzazione
  • Dimenticanza, tendenza a perdere le cose
  • Impazienza

Il dottor Anderson spiega che, sebbene tutti i bambini presentino alcuni di questi comportamenti, quando si valuta se un bambino è affetto da ADHD, “si cerca di stabilire se la gravità di questi comportamenti è maggiore rispetto agli altri bambini di quella fascia d’età e se essi compromettono il funzionamento del bambino in molte situazioni”. Questi criteri ci dicono che l’ADHD può essere presente”.

Cosa fare se il bambino presenta entrambi i disturbi?

Il sonno e l’ADHD possono essere un po’ una situazione di “uovo e gallina”. “I bambini con ADHD hanno in genere livelli di energia molto più elevati rispetto agli altri bambini”. – Spiega il dottor Anderson. “Questo può tradursi in una difficoltà ad addormentarsi, con conseguente diminuzione del sonno notturno”.

È anche vero che i farmaci per l’ADHD possono essere collegati all’insonnia in alcuni bambini se sono ancora attivi quando cercano di dormire. Quindi è anche possibile che la mancanza di sonno – senza un disturbo del sonno diagnosticabile – possa esacerbare i sintomi dell’ADHD di un bambino.

Inoltre, un piccolo numero di bambini – i disturbi del sonno nei bambini sono piuttosto rari – può avere sia l’ADHD che un problema del sonno non diagnosticato. Non è detto che venga fatta una diagnosi errata di ADHD, ma il trattamento dei disturbi del sonno può ridurre i sintomi.

Cosa fare

Se un bambino che assume farmaci stimolanti ha problemi a dormire, è bene consultare un medico che può ridurre la dose o regolare l’orario del farmaco in modo che non agisca al momento di andare a letto.

Se la privazione del sonno senza alcun problema medico apparente sembra essere la causa dei problemi del bambino, il passo successivo può essere quello di rivolgersi a uno specialista del sonno, a uno psicologo o a un pediatra. Il dottor Anderson spiega che possono aiutare a “creare un piano di gestione con il genitore per aiutare il bambino a dormire nella giusta misura”. Ciò può includere l’introduzione di una routine pre-sonno più coerente, la limitazione del tempo trascorso sullo schermo prima di andare a letto o altre strategie comportamentali per migliorare l’igiene del sonno.

Se si sospetta un’apnea notturna o un altro problema medico, il passo successivo è quello di consultare il medico, che effettuerà uno studio del sonno o altri test per verificare la necessità di un intervento medico.

Se esiste la possibilità di gravi problemi di sonno, il dottor Anderson sottolinea che un medico attento sarebbe cauto nel diagnosticare l’ADHD. Se il trattamento dei disturbi del sonno porta a una riduzione dei sintomi dell’ADHD, può essere opportuno rivalutare la diagnosi di ADHD.

Il dottor Anderson sottolinea che pochi bambini hanno problemi di sonno abbastanza gravi da essere erroneamente diagnosticati come ADHD. Tuttavia, afferma, “sono sicuramente qualcosa da prendere in considerazione quando si valutano i sintomi dell’ADHD”.

Per saperne di più:

  • childmind.org/article/adhd-sleep-disorders-misdiagnosed/